Découverte d’une nouvelle exoterre: Qui est Ross 128 B?

 

La surprise de l’été 2016 n’est plus qu’un vieux souvenir rappelant la découverte d’une planète rocheuse, « Proxima b », comparable à la Terre, qui gravite autour de Proxima du Centaure, distante de seulement 40.000 milliards de kilomètres (4,2 années lumière). En effet, une équipe internationale d’astronomes dirigée par Xavier Bonfils, de l’université de Grenoble, vient d’annoncer une autre découverte, tout aussi sensationnelle, si ce n’est plus : la présence d’une exoterre autour de Ross 128, une autre étoile de notre voisinage galactique. Celle-ci n’est qu’à 11 années-lumière de notre Système solaire.

Ross 128 est une petite étoile d’environ 20 % de la taille de notre Soleil et 16 % de sa masse ; sa température de surface ne dépasse pas 3.000 °C. C’est une naine rouge, la population d’étoiles la plus abondante au sein de la Galaxie. Ces étoiles semblent fréquemment entourées de planètes rocheuses. Toutefois, les chercheurs s’inquiètent de leur tempérament : leurs sautes d’humeur répétées peuvent mettre en pièce les atmosphères des mondes qui leur tournent autour, surtout dans leurs zones habitables (comme ces étoiles sont plus froides, la zone tempérée est plus rapprochée que dans notre Système solaire).

La bonne nouvelle avec « Ross 128 », c’est qu’elle semble tranquille, à la différence de « Proxima » ou « Trappist-1 »… En 80 jours d’observation avec le satellite Kepler, les chercheurs n’ont en effet pas vu l’ombre d’une seule éruption… Tout y paraît plus calme, ce qui, naturellement, peut profiter à un monde situé dans la zone tempérée de son étoile. Deuxième exoterre la plus proche de nous, Ross 128 b est surtout « la plus proche exoplanète tempérée autour d’une étoile calme ».

L’exoplanète Ross 128 b a été détectée par la méthode de vitesse radiale grâce à la précision de l’instrument Harps (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher), installé à l’observatoire de La Silla, au Chili. Il n’est malheureusement pas possible de voir l’exoterre passer devant son étoile, comme l’ont montré les observations avec Kepler. Pas de transit.

Si Ross 128 b possède une atmosphère — voire un effet de serre — et aussi de l’eau, il est donc possible d’imaginer que cette dernière puisse être à l’état liquide. Avec l’avènement de nouvelles générations de téléscopes géants, les astronomes seront bientôt en mesure de détecter la présence éventuelle de biomarqueurs comme l’oxygène dans le spectre des exoterres les plus proches. L’avantage avec Ross 128 est bien sûr sa proximité.

Invisible à l’œil nu, l’étoile Ross 128, actuellement distante de 10,8 années-lumière de la Terre, en direction de la constellation de la Vierge, est la douzième étoile connue la plus proche de notre Système solaire. De par son mouvement dans la Galaxie, la naine rouge sera l’étoile la plus proche de nous dans environ 79.000 ans !

LAISSER UN COMMENTAIRE

Veuillez entrer votre commentaire!
Veuillez entrer votre nom ici

Ce site utilise Akismet pour réduire le pourriel. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.