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Il a encore frappé le pilote britannique en signant la 75ème victoire de sa carrière dimanche en Chine. Parce qu’il avait du mal à régler sa monoplace, il s’est contenté du deuxième meilleur temps dans la séance de qualification derrière son coéquipier Bottas.

Ce millième grand prix a mis sur la ligne de départ les écuries selon leur classement général : En première ligne les Mercedes devancent les deux Ferrari alors que la troisième ligne a consacré les Red-Bull qui ont pris le dessus sur les Renault.

Comme à l’accoutumée, c’est la gestion des pneumatiques qui était la principale interrogation des teams qui redoutaient la dégradation rapide des gommes. Plusieurs stratégies, à un ou deux arrêts, étaient envisageables.

A l’extinction des feux, Hamilton s’est emparé de la première place pour ne plus la quitter. Bottas s’est incliné devant son leader de coéquipier. Chez les Ferrari, le jeune Charles Leclerc. Fait de même avec Vettel. Si l’on met de côté la safety Car Virtuel qui n’a eu aucune incidence sur la course, ce sont les Ferrari qui, par le jeu d’équipe, ont changé l’ordre de leur monoplace. Au 11ème tours, Charles Leclerc reçoit l’ordre de laisser passer Vettel plus véloce que lui. Mais même avec ce changement de rang, la performance des flèches d’argent était largement au-dessus de celle des Ferrari si bien qu’à aucun moment les bolides rouges n’ont été en mesure d’inquiéter les Mercedes.   

Les stands commencent à s’animer véritablement au 17ème tour. Outre l’abandon d’une Renault pour cause de fiabilité, Verstappen s’arrêt au 18 tour chamboulant au passage la stratégie de Ferrari. Vettel rentre le tour suivant laissant son malheureux coéquipier sur la piste.  Quatre tours plus tard c’est autour de Bottas de s’immobiliser devant son box. Au sortir, la confortable avance qu’il avait lui a permis de garder sa position ce qui ne fut pas le cas de Charles Leclerc qui perd sa position au profit du pilote néerlandais à bord de sa Red-Bull.  

S’en est suivi des tours monotones hormis Botas qui remontait doucement sur Hamilton et qui s’est emparé pour un temps du meilleur tour en course.  On s’orientait donc vers un 3ème doublet des Mercedes qui filaient vers la victoire.

Mais c’était sans compter sur Verstappen qui rentre au stand pour un second changement de pneus obligeant les deux écuries leaders à adopter la même stratégie. On assiste alors à une jolie passe d’arme entre Leclec avec des pneus usés et Bottas avec des gommes neuves. Mais la puissance de la Mercedes chaussée de gommes neuves ne laissa aucune chance à la Ferrari qui s’immobilise à son tour pour un second changement de pneumatique au 43ème tour.  Leclerc sort 13 secondes derrière la Red-Bull et a dû s’incliner pour se contenter de la 5ème place.

La seule inconnue était celle de savoir qui allait s’emparer du point du meilleur tour. Alors qu’Alain Prost agitait le drapeau à damier au passage d’Hamilton, Pierre Gasly à bord de son Aston Martin la chipe à Vettel sur le fil et prive le pilote Allemand d’un point précieux.  

Avec Hamilton sur la plus haute marche du podium, le pilote britannique s’empare de la tête du classement des pilotes. Après avoir remporté le 900ème grand prix à Bahreïn en 2014, le voilà détenteur du millième 5 ans plus tard. Décidemment, outre son sourire ravageur, à bord de sa Mercedes, Hamilton est irrésistible.

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